這麼小的頭顱到底是打哪來的?實際上,這頭顱是屬於某種最早的已知哺乳類動物,到底哺乳類動物的頭顱何以越演化越大,科學家發現,原來這與「嗅覺」的發展有關。

生活在2億年前左右的最早哺乳類動物-吳氏巨顱獸Hadrocodium wui的頭顱


這份研究刊登在「科學期刊」(Science)上,來自德州大學的研究人員洛伊(Timothy Rowe)表示,他們使用電腦斷層掃描的技術,研究哺乳類的發展史。

 


洛伊表示,在電腦斷層掃描的技術發明前,他們必須破開化石才得以一窺究竟,不過透過這最新技術,他們可以在不破壞化石的情況下,製造出化石內部完整的3D影像。

按照腦袋與身體的比例,哺乳類在動物王國中擁有最大的腦袋,其中又以人類為最,不過到底哺乳類動物是如何演變出這麼大且複雜的腦袋?為了解決這個謎團,研究人員將最早期哺乳類動物(摩爾根獸Morganucodon oehleri 與吳氏巨顱獸Hadrocodium wui)的頭顱與其他動物來做比較。

研究人員在比較了「前哺乳類動物」、「早期哺乳類動物」、「現代哺乳類動物」間頭顱有何不一樣後,研究團隊發現,從「前哺乳類動物」到「早期哺乳類動物」,牠們之間最大的不同在於頭顱內的嗅覺區域。

洛伊表示,在哺乳類的發展史中,「嗅覺」扮演一個很重要的角色,「嗅覺」便是驅使早期哺乳類動物的腦袋增大的原因;研究團隊推斷,生活在2億年前左右的牠們哺乳類動物為了避免與恐龍「正面交鋒」,發展出敏銳的嗅覺以便於夜間覓食。

原文網址: 最早哺乳類的頭顱只如指甲大 為了覓食才演化出大腦袋
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